Kahden edelliskauden finalistit ovat edelleen suosikkeja

Mestaruutta puolustava Pittsburgh Penguins ja länsilohkon ykkönen Detroit Red Wings kuuluvat suosikkien joukkoon myös torstain ja perjantain välisenä yönä Suomen aikaa käynnistyvällä NHL-kaudella.

Kahden edelliskauden finalistit lähtevät kauteen erilaisista asemista. Pingviinien mestarijoukkue kesti hyvin kasassa ja joukkueen suurin haaste matkalla kohti kevättä, onkin pitää nuorten tähtipelaajien ajatukset kasassa. Jo viime kausi osoitti, että Pittsburghissa osataan alisuorittaa pahastikin. Helmikuussa valmentajaksi tullut Dan Bylsma käänsi kurssin pudotuspeleihin ja vei suojattinsa yksintein mestariksi. Toinen peräkkäinen titteli ei tule ainakaan ensimmäistä helpommalla.

Lännen kestomenestyjä Detroit on uusiutunut rajummin kuin vuosiin, kun kaikkiaan yhdeksän miestä meni muihin maisemiin. Päävalmentaja Mike Babcockilla on kuitenkin yhä palapelin tärkeimmät osaset käsissään. Pavel Datsjuk, Henrik Zetterberg, Johan Franzen, Nicklas Lidström, Brian Rafalski ja Chris Osgood muodostavat rungon, jonka ympärille kelpaa rakentaa. Kun siirtomarkkinoilta riveihin tarttuivat vielä veteraanit Todd Bertuzzi ja Jason Williams on joukkueessa sekä taitoa ja tunnetta että näköä ja kokoa.

Red Wingsin suomalaiset Valtteri Filppula ja Ville Leino ovatkin meikäläisistä varmasti parhaissa asemissa mestaruusjahtia ajatellen.

Detroitin ykköshaastaja lännessä löytyy tulevan talven olympiakaupungista. Vancouver Canucks taipui viime kevään pudotuspeleissä nuorelle ja aktiiviselle Chicagolle. Pettymys johti puhdistukseen ja konkareita Mats Sundinin ja Mattias Öhlundin johdolla sai lähteä. Vancouverissa uskotaan vahvasti, että 12-vuotisen jättisopimuksen seuran kanssa tehnyt maalivahti Roberto Luongo torjuu ryhmälle vielä kunniaa.

Idässä Pittsburghin tielle ovat vahvimmin tyrkyllä Washington ja erinomaisen runkosarjakauden viime vuonna pelannut Boston. Aleksandr Ovetshkinin tähdittämä Washington Capitals oli vahva jo viime kaudella ja joukkue hankki kesällä riveihinsä kokemusta. Philadelphiasta siirtynyt Mike Knuble ja Dallasia aiemmin edustanut Brendan Morrison voivat hyvinkin olla puuttuvat palaset joita Caps on kaivannut.

Washingtonin ja Bostonin lisäksi idän kärkipaikoille ovat tunkemassa etunenässä vahvistuneet Philadelphia ja New Jersey.

Oman mielenkiintonsa kauteen tuo helmikuussa Vancouverissa pelattava olympiaturnaus. Tiivis olympiaturnaus tuntuu varmasti pelaajien jaloissa, kun NHL-kausi jatkuu välittömästi maajoukkuepelien jälkeen. Vaikutus voi hyvinkin näkyä myös NHL:n voimasuhteissa, sillä esimerkiksi Detroitista matkaa olympiajäälle ainakin puoli joukkuetta.

Lisäksi on hyvä muistaa, että juuri ennen siirtoikkunan umpeutumista tehtävät pelaajasiirrot muuttavat asetelmia joka vuosi.

Kirjoittaja on Savon Sanomien urheilutoimituksen esimies.