Terveysuutisten laaduntarkastaja tylyttää toimittajia: "Tehkää työnne kunnolla tai vaihtakaa alaa!"

Harhaanjohtavat jutut vaikuttavat miljoonien ihmisten terveyteen, varoittaa tuhansia uutisia arvioinut Gary Schwitzer.

Joulukuussa 2015 yhdysvaltalaisesta Marylandin yliopistosta kuului kummia.

Yliopisto julkaisi tiedotteen, jonka mukaan ”superluomulehmistä” lypsetty tietyn valmistajan suklaamaito auttaa nuorten urheilijoiden kognitiivisten ja motoristen taitojen kehittymisessä.

Yliopisto kertoi tutkineensa ja testanneensa 474 amerikkalaisen jalkapallon pelaajaa. Suklaamaitoa nauttineet pärjäsivät testeissä paremmin riippumatta siitä, olivatko he saaneet aivotärähdyksen kauden aikana.

Uutinen levisi mediassa laajalle – kuten terveysalan läpimurroista kertovilla uutisilla on tapana.

– Haluamme suojella nuoria urheilijoitamme ja aiomme toimittaa suklaamaitoa kaikille heille, kommentoi alueen julkisten koulujen johtaja Clayton Wilcox yliopiston tiedotteessa.

Se jäi kertomatta, että tutkimusta ei ollut vertaisarvioitu lainkaan, sen toteutuksessa oli valtavia akateemisia puutteita ja tutkimuksen rahoittajana toimi juoman valmistaja.

Nämä asiat kaivoi esille terveysuutisten laaduntarkastajana toimiva amerikkalainen Health News Review -verkkopalvelu. Sen perustaja Gary Schwitzer korottaa ääntään, kun hän kertoo Sunnuntaisuomalaiselle terveysjournalismin keskimääräisestä laadusta.

– Nämä asiat koskettavat kymmeniä miljoonia ihmisiä! On tutkittu, että ihmiset saavat valtaosan terveystiedostaan mediasta. Sitten he tulostavat jonkin älyttömän uutisen ja menevät sen kanssa lääkärin vastaanotolle. Syntyy turhaa toivoa, ja kaikki hukkaavat aikaansa, Schwitzer puhisee.

Tällä viikolla Suomessa vierailleen Schwitzerin mukaan ongelmat ulottuvat myös meille. Samoja lääkkeitä ja hoitoja käytetään ympäri maailmaa, terveysuutisia tehdään samoista tutkimuksista ja lähteistä. Lisäksi kaikkialla on kova kiire tuottaa raflaavia juttuja. Se oli yksi niistä syistä, joiden vuoksi Schwitzer itse irtisanoutui CNN:n terveystoimituksen päällikön paikalta.

– On kohtalokasta tehdä terveysuutisia huonosti. Ihmiset tekevät niiden perusteella omaa henkeään ja terveyttään koskevia päätöksiä.

Health News Review on toiminut 12 vuoden ajan ja analysoinut yli 2 500 valtamediassa julkaistua artikkelia. Jutut kertovat pääosin uusista tutkimuksista, lääkkeistä tai toimenpiteistä. Niitä ovat julkaisseet muun muassa Guardian ja Washington Post, joita kumpaakin siteerataan laajasti suomalaisissa medioissa.

Tulokset ovat huonoja. Esimerkiksi 66 prosentissa uutisista ei esitetä toimenpiteiden tilastollisia hyötyjä, 63 prosentissa jätetään kertomatta mahdolliset haitat. Suuri osa jutuista on tehty tutkimuslaitosten tai lääkeyritysten tiedotteiden pohjalta. Esimerkkihenkilönä on käytetty usein lääkeyrityksen järjestämää ”ihmeparantujaa”.

Lisäksi tieto on pahimmillaan todella ristiriitaista: laatulehti Time julkaisi puolen tunnin välein uutiset, joista ensimmäinen kertoi kahvin paljastuneen syövän aiheuttajaksi, toinen hehkutti kahvin auttavan elämään pidempään.

Schwitzer ei halua kutsua harhaanjohtavia terveysuutisia ”valeuutisiksi”. Ongelmat ovat ajan ja asiantuntemuksen puutteessa.

– Voi olla laiskaa ja epätarkkaa journalismia, mutta tekevätkö toimittajat tietoisia petoksia? En usko.

Terveysjournalisteilla olisi hänen mukaansa oppimista urheilutoimittajien suhtautumisesta numeroihin. Tilastot ovat urheilussa tärkeä osa tiedonvälitystä, terveyssivuilla kärsitään Schwitzerin mukaan ”yksittäistapausten tyranniasta”, keskitytään enemmän tarinoihin kuin tutkimuksiin.

– Sanotaan, etteivät terveystilastot ole kiinnostavia. Miksi tilastot sitten ovat urheilussa keskeinen osa viihdettä?

Toisinaan Health News Review saa palautetta toimittajilta, joiden tekstejä se on ruotinut.

Palautteissa toistuu kaksi asiaa. Koetaan, etteivät kriitikot ymmärrä työn arkea. Lisäksi toimittajista tuntuu, että laaduntarkkailijat vaativat samanlaista kielenkäyttöä ja pikkutarkkuutta kuin tieteellisissä julkaisuissa.

Yksi Newsweekin toimittaja kertoi Schwitzerille, kuinka hän joutuu kirjoittamaan viisi 400 sanan juttua joka päivä. Asioiden tarkastamiseen ei yksinkertaisesti jää aikaa.

Schwitzer myöntää, että toimittajat ovat oikeassa. Health News Review onkin vastannut heille haluavansa keskustella mediatalojen johdon kanssa.

Sillä kiirettä tai ei, virheellisestä ja liioittelevasta journalismista on lukijalle enemmän haittaa kuin hyötyä.

– Kun autoteollisuus joutui ongelmiin, se ei yrittänyt ratkaista niitä tekemällä entistä nopeammin entistä huonompia autoja, Schwitzer sanoo.

– Jos terveystoimittaja ei pysty tekemään työtään kunnolla, kannattaa vaihtaa työtä. Silloin ei ainakaan tee vahinkoa muille ihmisille.

Tämä sisältö on vain tilaajille.

Tilaa Keskisuomalainen verkko joka päivä 15 eur. / 3 kk kestotilauksena

Tilaa tästä!

Jos olet jo tilaaja, .