Huuhkajat haastaa EM-karsintojen avauksessaan Italian – "Valtava haaste ja samalla hieno mahdollisuus"

Suomen miesten jalkapallomaajoukkue eli Huuhkajat aloittaa EM-karsintaurakkansa tänään illalla vieraspelillä Italiaa vastaan. Italia on karsintalohkon ennakkosuosikki.

Udinessa pelattava ottelu alkaa Suomen aikaa kello 21.45. Suomen karsintalohkossa pelaavat Italian lisäksi Bosnia ja Hertsegovina, Kreikka, Armenia sekä Liechtenstein.

Suomi ei pääse karsinta-avaukseen ihannetilanteesta, sillä esimerkiksi Jere Uronen, Jukka Raitala, Jasse Tuominen ja Roman Eremenko ovat sivussa. Päävalmentaja Markku Kanerva on perustellut poisjäämisiä loukkaantumisilla.

–  Italia on valtava haaste ja samalla hieno mahdollisuus. Meidän täytyy puolustaa pirun hyvin. Pelaajien keskinäiset välimatkat tai liikkeet eivät saa olla missään vaiheessa vääriä, Kanerva sanoi perjantaina.

Italia on jalkapallojätti, joka on parina viime vuonna etsinyt itseään. Joukkue jäi edellisistä MM-kisoista rannalle, ja vastaava oli tapahtunut edellisen kerran 60 vuotta aiemmin.

Nykyinen päävalmentaja Roberto Mancini on nuorentanut maajoukkuetta, jossa kokemusta edustaa esimerkiksi väkivahva topparikaksikko Leonardo Bonucci–Giorgio Chiellini.

Suomi jatkaa karsintaurakkaansa lauantain Italia-ottelun jälkeen Jerevanissa, jossa se kohtaa Armenian 26.  maaliskuuta. Lohkon kaksi parasta etenee ensi vuonna pelattavaan EM-lopputurnaukseen.