PSG siipirikkona vahvavireisen ManUn vieraaksi – Ajaxilla haasteena virkistynyt Real

Jalkapallomaanosamme seuratuin seurajoukkuekisa Mestarien liiga jatkuu taas parin kuukauden tauon jälkeen, kun alkulohkoista tiensä raivanneet 16 joukkuetta käyvät armottomaan pudotuspeliin kohti kesäkuun 1. päivän finaalia.

Neljännesvälierien neljä ensimmäistä otteluparia aloittavat tällä viikolla, loput neljä ensi viikolla. Ja heti alkuun piisaa varsin maukasta yhteenottoa: pudotuspelit potkaistaan käyntiin tiistai-iltana otteluilla Manchester United–PSG ja AS Roma–Porto, ja myöhään keskiviikkona otellaan Tottenham–Dortmund ja Ajax–Real Madrid.

ManU on yksi Euroopan tulikuumimmista joukkueista tällä hetkellä: kymmenen voittoa 11 viime pelistä, tuoreimpana lauantainen 3–0-löylytys Fulhamista Englannin Valioliigassa. Syksyn Jose Mourinhon alaisuudessa takellellut United singahti lentoon Ole Gunnar Solskjärin astuttua päävalmentajaksi joulun alla, ja nyt norjalaisluotsi pääsee näyttämään osaamistaan eurokentille.

– Olemme tyytyväisiä ja täynnä itseluottamusta. Nyt edessä on haaste Mestarien liigassa PSG:tä vastaan, ja siitä tulee vaikeaa. Toivottavasti voimme kuitenkin jatkaa hyvää virettämme, Solskjär myhäili Fulham-voiton jälkeen.

Valmentajain varoitteluista voi olla toki aina montaakin mieltä, mutta totta on, että Ranskan liigaa suvereenisti dominoiva PSG on vaarallinen. ManUn kannalta vaikeusastetta tiistaina omalla Old Traffordilla kuitenkin laskevat pariisilaisten kipuilut: Neymar on yhä sivussa, ja lauantaina Ranskan liigapelissä loukkaantui Edinson Cavani.

– Emme enää mieti B-suunnitelmaa, tässä mennään jo D-suunnitelmassa, PSG-valmentaja Thomas Tuchel tuhahti joukkueensa terveyspulmista.

– Epäonnea on ollut. Meillä ei ole toista Neymaria tai Ediä (Cavania).

"Real Madrid on aina suosikki"

Keskiviikkoiltana Amsterdamissa sitten nähdään, missä menee Mestarien liigan kolme viimeisintä mestaruutta haalinut Real Madrid. Espanjalaisjätti on virkistynyt viime viikkoina, ja lauantainen paikallisvoitto Atleticosta nosti Realin Espanjan liigan kakkospaikalle ensimmäistä kertaa sitten syyskuun.

Realia isännöivä Ajax on puolestaan vajonnut kuntopuntarin väärälle puolelle. Neljästä viime liigapelistään Ajax on voittanut vain yhden ja koki karun 2–6-nöyryytyksen verivihollisensa Feyenoordin käsissä tammikuun lopulla.

– Real Madrid on aina suosikki, riippumatta sen hetken vireestä. Se johtuu historiastamme, 13-kertaisen Euroopan mestariseuran valmentaja Santiago Solari tiivistää oleellisen.

Englannin Valioliigan kolmonen Tottenham kohtaa Saksan bundesliigakärjen Dortmundin, mutta kotiedustaan huolimatta Tottenham lähtee peliin "takamatkalta". Näin ainakin näkee Spurs-valmentaja Mauricio Pochettino, joka murisi sunnuntaina Leicester-voiton jälkeen, kuinka tv-käskyllä sunnuntaille siirretty peli antaa etua lauantaina otelleelle Dortmundille.

– Hyväksyisin asian, jos Dortmundkin olisi pelannut tänään, mutta nyt joudumme peliin massiiviselta takamatkalta, Pochettino puhisi.