Leijonien lilliputtivastustajalla todella hämmentäviä tilastoja - katso numerot!

Suomen joukkueenjohtaja Kari Savolainen tuntee torstain vastustajan Slovenian kuin omat taskunsa. Savolainen toimi maan päävalmentajana vuosina 2003-05, maajoukkueen neuvontantajana 2010-13 ja valmensi seurajoukkuetasolla jo 1990-luvun lopulla HK Bledissä.

Päävalmentaja Matjaz "Anzen isä" Kopitar on niin ikään Savolaiselle tuttu mies paitsi maajoukkueen apuvalmentajana myös pelaajana Bledin ajoilta.

- Slovenian kiekkoilu on vähän niin kuin Kopitarien perheyritys, heidän asemansa on vahva, Savolainen hymähtää.

Savolaisella ja Slovenialla on yhtymäkohtia myös Jyväskylään. Ainakin vähän varttuneempi väki muistaa Savolaisen JYPin päävalmentajana vuosina 1993-95 ja sitä ennen useita vuosia Hannu Aravirran apumiehenä. Slovenian apuvalmentaja puolestaan on JYPissä 1999-2000 niin sanottua "Varsovan liiton ketjua" johtanut Nik Zupancic.

Zupancic viihtyi Jyväskylässä, mutta Suomesta on toisenlaisiakin muistoja. Vuoden 2003 MM-kisoissa Leijonat rökitti Sloveniaa peräti 12-0.

- Zupancic muistelee sitä peliä kauhulla edelleen, Savolainen heittää.

Kahden miljoonan kova kilpailu

Slovenia on jääkiekon lilliputti. Lisenssipelaajia maassa on vain hieman yli tuhat. Heistä 800 junioreita ja 76 naisia. Miespelaajia on vain 145, joten joka kuudes slovenialainen jääkiekkoilja on MM-joukkueen pelaaja. Jäähalleja Sloveniassa on ainoastaan seitsemän.

- Pientähän se on siellä edelleen, mutta homma on nyt järkevämmin hoidossa. Siellä oli takavuosina aikamoisia taloudellisia ja muita sotkuja, mutta nyt on uudet miehet puikoissa ja he tuntuvat olevan tervepäisiä kavereita, Savolainen tietää.

- Ensimmäisenä on lähdetty liikkeelle siitä, että maksetaan vanhat velat pois. Harrastajamäärä on suuri haaste, Sloveniassa eri palloilulajien välinen kilpailu on todella kovaa, hän lisää.

Kaksimiljoonainen Slovenia on kivikova urheilukansa, menestystä on tullut laajalla rintamalla. Savolainen näkee syyn paikallisessa koululiikunnassa.

- Kyllä se sieltä kumpuaa. Sloveniassa on sellainen systeemi, että koulua käydään tavallaan kahdessa vuorossa. Ne, jotka menevät iltapäivällä tunneille liikkuvat aamulla ja päin vastoin. Suomessakin voisi ottaa oppia siitä, että lasten liikunta tapahuisi päiväsaikaan eikä iltamyöhällä, Savolainen huomauttaa.

Tappioita jämäkällä pelillä

Vaikka perusrakenteet ovat jämäkässä kunnossa, Suomi on toki yksittäisessä jääkiekko-ottelussa selkeä ennakkosuosikki.

- Pelottaa ainoastaan se, että lähdetään aliarvioimaan niitä. Suomi ei ole pitkään aikaan pelannut Sloveniaa vastaan, 2006 Latviassa taisi olla edellinen kerta ja silloin oltiinkin vähän lirissä, Savolainen muistelee.

Slovenia on hävinnyt Ostravassa kaikki kolme otteluaan, kun kuokkaan on tullut Valko-Venäjältä, Venäjältä ja Slovakialta. Etenkin Slovakia-ottelu tiistaina oli jämäkkä esitys. Vikkeläjalkainen ryhmä pelasi aktiivista lätkää ja hallitsi ottelua kahden ensimmäisen erän ajan. 1-0 johto kuitenkin kuihtui päätöserässä 1-3 -tappioksi.

- Olympialaisten seitsemäs sija ja nämä pelit täällä osoittavat, että Slovenia kuuluu tähän poppooseen, Savolainen sanoo.

"Kunniatehtävä"

Siviilitöikseen Savolainen opettaa Haaga-Helian ammattikorkeakoulun Vierumäen yksikössä. Kesällä 60 vuotta täyttävä pitkän linjan kiekkomies oli monelle hieman yllättävä valinta niin sanotusti "Jutin" housuihin Leijonien joukkueenjohtajaksi.

- Kun tällaiseen hommaan pyydetään, niin en keksi yhtään syytä kieltäytyä. Tämähän on kunniatehtävä, Savolainen linjaa.

- Noiden sloveenien kanssa tuli sen verran monta vuotta MM-ympyröissä pyörittyä, että kuviot ovat tuttuja. Säätämistä riittää Suomenkin kanssa, mutta nyt säädetään vähän eri asioita kuin Slovenian porukassa, Savolainen murjaisee.