Kovaltshuk pelasti Venäjän MM-välieriin

Jääkiekon maailmanmestaruutta puolustava Venäjä horjui keskiviikkona MM-puolivälierissä, mutta pysyi pystyssä. Venäjä jatkaa välieriin, kun se kukisti puolivälierässä Valko-Venäjän 4–3 (0–0, 3–3, 1–0).

Ratkaisija ei ollut vielä vanha, mutta hyvin tuttu: viime vuoden MM-finaalin voittomaalin tekijä Ilja Kovaltshuk iski kiekon kolmannessa erässä ohi Valko-Venäjän haparoineen maalivahdin Andrei Mezinin. Se oli Venäjän 4–3-voittomaali.

Kovaltshuk tuuletti keskiviikon voittomaaliaan melkein yhtä antaumuksellisesti kuin viime keväänä Quebecissä tekemäänsä finaalisinettiään. Siitä saattoi päätellä, ettei maailmanmestarin peli kulkenut lajin kevytsarjalaista vastaan toivotulla tavalla.

– Ottelusta tuli meille odotetun vaikea. Valko-Venäjä puolusti tarkasti. Olimme onnekkaampia, ja olemme sen takia jatkossa, Venäjän päävalmentaja Vjatsheslav Bykov sanoi.

Venäjä kohtaa perjantaina välierässä voittajan MM-puolivälieräpelistä Suomi–USA.

Venäjä toipui nopeasti

Valko-Venäjä kävi ottelun aikana kahdesti johdossa, mutta ote ei pitänyt. Kurittomasti pelanneilla venäläisillä oli sen verran yksilötaitoa, että he hinasivat Venäjän tasoihin.

Bykov saa kiittää puolustajiaan Vitali Proshkinia ja Vitali Atjushovia, jotka iskivät tuikitärkeät 1–1- ja 2–2-tasoitusmaalit.

Valko-Venäjä ei saanut kummallakaan kerralla nauttia johtoasemastaan kauan. Se pelasti Venäjän, jonka hermokontrolli ei joutunut koetukselle viimeisen päälle.

Toinen erä tarjosi eriskummallisen kuuden maalin kimaran.

Konstantin Koltsov ja Suomen sekä Slovakian rangaistuslaukauskisassa upottanut Oleg Antonenko tekivät Valko-Venäjän johtomaalit. Aleksandr Frolovin nopean 3–2-johto-osuman jälkeen konkaripuolustaja Ruslan Salei teki tasoituksen vielä ennen toista erätaukoa.

Hanlon jatkaa kehitystyötään

Valko-Venäjä kiusasi isoveljeään niillä keinoilla, joita sen pitikin käyttää. Päävalmentaja Glen Hanlon oli teroittanut pelaajilleen, ettei luistelukilpailuun Venäjän kanssa kannata lähteä.

Valko-Venäjä tukki avauserässä keskialueen niin, ettei ennakkosuosikki saanut vauhtipeliään käyntiin.

Valko-Venäjä kukisti alku- ja välisarjassa Slovakian ja Suomen rangaistuslaukauskisassa. Keskiviikkonakin jatkoerä häämötti jonkin aikaa.

Venäjä voitti ottelun laukaukset 32–22, joten jatkopaikka heltisi työvoitolla.

– Venäjän voitossa ei ollut todellakaan onnesta kysymys. Sillä on loistavia pelaajia, Valko-Venäjän päävalmentaja Hanlon myönsi.

SM-liigan Jokereita päättyneellä kaudella valmentanut Hanlon vei Valko-Venäjän MM-puolivälieriin toisen kerran. Edellinen pudotuspelipaikka irtosi Riiassa 2006.

– Silloin (Suomelle) hävityn MM-puolivälierän jälkeen meillä oli olalle taputtelijoita, tänään ei.

Se oli merkki siitä, että Hanlonin aikana Valko-Venäjä on mennyt eteenpäin.