Arajuuri iski Kanervalle tappiottoman syksyn

Suomen jalkapallomaajoukkue päätti karsinnat ensi kesän EM-turnaukseen 1-1-tasapelillä lohkovoittaja Pohjois-Irlannin kanssa. Reilun 13 kuukauden karsintataival toi neljännen sijan lohkossa, ja lopputulos oli tuttu: suomalaiset seuraavat Ranskan EM-lopputurnauksen sivusta.

Ottelu pelattiin paineitta, sillä Pohjois-Irlanti oli jo varmistanut finaalipaikkansa ja Suomen karsiutuminen oli sekin jo selvää. Helsingin olympiastadionilla nähtiinkin varsin sopuisa peli, jonka loppulukemat tyydyttivät molempia: Pohjois-Irlanti varmisti lohkovoiton, Suomi ja tilapäisvalmentaja Markku Kanerva jatkoivat tappiottomien pelien putkensa neljään.

Komeasti omiaan kannustaneen, parituhatpäisen fanijoukon edessä pelannut Pohjois-Irlanti meni johtoon 31. minuutilla, kun toppari Craig Cathcart puski hieman hukassa olleen suomalaispuolustuksen keskeltä pallon ohi maalivahti Lukas Hradeckyn. Maali oli Watfordin pelaajalle uran ensimmäinen maajoukkueessa.

Suomi sai tasoituksensa loppuhetkillä. Isännilläkin asialla oli uransa ensimmäisen maajoukkuemaalin tehnyt toppari. Paulus Arajuuri jatkoi Kasper Hämäläisen ja Teemu Pukin hyvän esityön maaliin saakka. Siisti päätös siististi sujuneelle karsintasyksylle.

Suomen saldoksi karsinnoista jäi näin kolme voittoa, kolme tasapeliä ja neljä tappiota. Vaivaiset 1,2 pistettä per peli siis, mutta tyystin linjassa kahden edellisen arvoturnauskarsinnan suoritusten kanssa. Suomi ei ole mennyt eteenpäin, ei taaksepäinkään, mutta paikallaan pysyminen oli yksi suurimmista pettymyksistä maajoukkuehistoriassa.

- Meillä kävi tsägä. Olen tyytyväinen, päävalmentaja Mixu Paatelainen kommentoi karsinnan lohkoarvontaa helmikuussa 2014, kun ex-maalivahtisuuruus Peter Schmeichel oli nostanut Huuhkajat lohkoon yhdessä Kreikan, Unkarin, Romanian, Pohjois-Irlannin ja Färsaarten kanssa.

Päävalmentajan tyytyväisyyden jakoi moni muukin jalkapallointoilija Suomessa. ”Kaikkien aikojen karsinnat” alkoivat vierasvoitolla Färsaarista.

Toinen ottelu ennakoi jo vaikeuksia, kun Kreikka haki Helsingistä vieraspisteen. Ja syksyn 2014 pimetessä pimeni toivon valo suomalaisessa maajoukkuefutiksessa, jälleen kerran. Tappiot Romanialle kotona ja Unkarille vieraissa jättivät Huuhkajat talvehtimaan liian kauas lohkon kärjestä.

Ja kun Pohjois-Irlanti niittasi kevään korvilla Suomen, ja Unkari vielä kesän alkuun kotijoukkueen Olympiastadionilla, oli linnuilta kynitty sulat ja itseluottamus. Samalla päättyi Paatelaisen kausi päävalmentajana.

Loppukarsinta oli enää toivottoman etumatkan kuromista, mutta jätti kuitenkin paremman maun kitkerän neljän pelin tappioputken jälkeen. Paatelaisen korvannut Kanerva petasi tammikuussa päävalmentajana aloittavalle Hans Backelle puhtaampaa pöytää.

- Tavoite oli mennä jatkoon, ja siinä ei onnistuttu. Sinänsä pettymys, mutta vaikka ennakkoon pidettiin ”helppona” lohkona, on syytä muistaa missä nämä vastustajat ovat Fifa-rankingissa. Ei ne ihan heittopusseja ole, Kanerva summasi karsinnan.

- Mutta tietyllä tavalla ailahtelevia otteita. Välillä peli hyvin kontrollissa, saatiin maalipaikkoja, mutta ei sitten sitä tulosta. Ja ehkä helppoja maaleja päästettiin, Kanerva sanoi.

Mitä tunnetta artikkeli sinussa herättää? Ilmaisemalla tunteesi näet toisten reaktiot.