Enää neljä Euroopan valiota jäljellä

Saksa valmistautuu EM-välierään loukkaantumishuolien keskellä.

Saksa, Ranska, Portugali ja Wales. Jäljellä on neljä valiota, kun jalkapallon EM-turnaus etenee kohti loppuhuipennusta. Viimeisimpänä välieriin ylsi isäntämaa Ranska, joka kukisti myöhään sunnuntaina Islannin 5–2.

Saksa ja Ranska eivät ole yllättäjiä maanosan jalkapallokermana. Portugalia ei ennakkoarvioissa laskettu kuumimpien suosikkien joukkoon, mutta todellinen yllättäjä on ollut Wales.

Keskiviikkona alkavien välierien parit ovat Portugali–Wales ja Saksa–Ranska.

Syitä Walesin menestykseen on useita. Kymmenen osumaa viimeistelleellä Walesilla on ollut Euroopan jalkapalloliiton Uefan tilastojen mukaan 59 maalipaikkaa. Se on käyttänyt välieräjoukkueista paikkansa kaikkein tehokkaimmin hyväkseen.

Vaikka supertähti Gareth Bale kerää usein otsikot, Wales on ollut Ranskassa yhtenäinen joukkue. Päävalmentaja Chris Coleman on voittanut pelaajat, kannattajat ja walesilaismedian puolelleen.

Wales on pitänyt Ranskan kisoissa vastustajaansa keskimäärin vähemmän palloa hallussaan. Se on kuitenkin ollut vastaiskuissaan vaarallinen ja päästänyt viidessä pelissä taakseen vain neljä maalia.

Wales altavastaaja

Valmentaja Colemanin mukaan Wales hyötyy siitä, ettei sillä ole samanlaisia menestyspaineita kuin kestomenestyjillä.

– Isompien maiden täytyy päästä puolivälieriin, välieriin ja finaaliin. Meidän ei, hän sanoi uutistoimisto AFP:lle.

Keskiviikkona Lyonissa pelattavassa välierässä Wales kohtaa Portugalin, jossa on totuttu menestymään. Ranskan kisat mukaan lukien Portugali on ollut viidessä viime EM-turnauksessa neljästi välierissä.

– Menemme otteluun altavastaajina, ei minkäänlaista ongelmaa, Coleman sanoi.

Walesin altavastaajan asemaa lisää, että tärkeä Aaron Ramsey on pelikiellossa.

Vaikka Portugalilta löytyy Cristiano Ronaldon kaltainen megatähti, maan pelaaminen ei ole jatkopeleissä ollut jatkuvaa hyökkäystulitusta. Etenkin neljännesvälierissä Kroatiaa vastaan Portugali luovutti pallonhallinnan suosiolla vastustajalle ja keskittyi metsästämään vastaiskupaikkoja.

"Rakastan tällaisia otteluita"

Saksa ja Ranska kohtaavat torstaina Marseillessa. Kokoonpanot pursuavat tähtiä, ja maat ovat pelanneet monta vuotta saman valmentajan komennossa.

Hallitseva maailmanmestari Saksa joutuu otteluun ilman muutamia avainpelaajiaan. Mats Hummels on pelikiellossa ja Sami Khedira sekä Mario Gomez loukkaantuneita. Saksan päävalmentaja Joachim Löw puhkuu kuitenkin intoa.

– Rakastan tällaisia otteluita, hän hehkutti.

Saksan puolustus on ollut Ranskan turnauksessa rautaa, sillä maan verkkoon on tehty rangaistuspotkukisa pois lukien vain yksi maali. Ranska ja Saksa ovat tilastojenkin valossa perustaneet pelaamisensa vahvaan pallonhallintaan.